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Nous tirons les cultures de caféiers dans l’espace, pour la science ou autre

Et si, par exemple, on faisait pousser du café… dans l’espace ?

C’est la question à laquelle les cadets de l’espace – tant au sens propre que médical – tentent de répondre depuis des lustres, et nous le saurons peut-être bientôt. Au début de ce mois, Front Range Biosciences (FRB), « une entreprise de technologie agricole qui se concentre sur la sélection et la production en pépinière de nouvelles variétés de plantes et de semences pour les industries du chanvre et du café », a annoncé qu’elle lançait dans l’espace des cultures de cellules de chanvre et de café.

Selon un communiqué de presse, la FRB s’est associée à SpaceCells USA Inc. et à BioServe Space Technologies de l’université du Colorado à Boulder pour envoyer 480 cultures de chanvre et de caféier dans l’espace aux petites heures du samedi 7 mars, où ils ont mis le cap sur la Station spatiale internationale. Là, les plantes résideront dans des « habitats de plaque (PHabs) fabriqués dans l’espace et logés dans un incubateur à température régulée pendant environ 31 jours sous la garde des astronautes américains de l’ISS », où elles seront surveillées à distance à l’université du Colorado à Boulder par BioServe. Après leur visite, les plantes seront ramenées sur Terre via une capsule SpaceX Dragon pour être examinées par le FRB dans l’espoir de « [déterminer] comment la microgravité et différents facteurs de stress ont altéré l’expression des gènes dans les cultures cellulaires ».

Le but de cette expédition, selon le Dr Jonathan Vaught, co-fondateur et directeur général de la FRB, est de voir comment les changements de gravité affectent l’expression des gènes :

Nous sommes impatients de découvrir si des changements potentiels dans la biologie sous-jacente des plantes de chanvre et de café en microgravité nous permettront de débloquer de nouvelles caractéristiques avec des applications commerciales dans notre programme de sélection. Nous sommes fiers de participer à cet effort de collaboration révolutionnaire et nous attendons avec impatience que les plantes reviennent sur terre où nous pourrons utiliser les données pour faire des découvertes passionnantes.

Les effets de la réduction significative de la gravité sur les tissus de la plante de café restent à voir. Le PDG de SpaceCells USA, Peter McCullagh, pense que des « changements étonnants » se produisent peut-être dans l’espace, mais nous ne savons pas vraiment ce qu’ils sont. La haute altitude permettra-t-elle de produire les meilleurs cafés ? Sera-t-il accidentellement inoculé avec des bactéries de l’espace, créant ainsi une toute nouvelle méthode de traitement qui donne des saveurs de la vaste infinité ? Ou peut-être que toutes les plantes mourront de froid et seules. Nous ne le saurons pas avant que les spécimens ne reviennent de leur orbite. Une chose est sûre, cependant, et c’est qu’il y a en ce moment un concurrent du Barista Championship qui construit toute une routine 2021 autour du concept de café de l’espace. Aaaaaaaet le temps. Bonjour, les juges de l’espace…

Zac Cadwalader est le rédacteur en chef de Sprudge Media Network et un rédacteur salarié basé à Dallas. Pour en savoir plus sur Zac Cadwalader, cliquez sur Sprudge.

Image du haut via le nouvel atlas